320 donne intraprendono un viaggio folle attraverso il Sahara

giro della loro vita gazzella manifestazione

Liz Johnson-Artur

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Liz Johnson-Artur

Sono 8 pag. e corriamo contro il tramonto, saltando su e giù mentre il nostro Mitsubishi Pajero SUV batte attraverso il marocchino Sahara. Stiamo cercando una bandiera rosa alta 12 piedi, strategicamente nascosta da qualche parte tra le innumerevoli dune che ci circondano in questo claustrofobico labirinto di sabbia, e i nostri strumenti disponibili: una bussola; una copia di una mappa disegnata a mano di 60 anni, con scarabocchi e punti che segnano le dune e la vegetazione; e un plotter per leggere i gradi tra i punti della mappa non è di grande aiuto. Mentre ci avviciniamo scomodamente al confine algerino, notoriamente ostile, la tensione sale tra noi: Emily Miller, 47 anni, esperta autista di auto da corsa da Encinitas, in California; due fotografi; e io. La posta in gioco è troppo alta per potersi divertire nella magnifica infarinatura di stelle che spuntano sopra di noi ora. Se non troviamo la bandiera prima del buio, ci sono buone possibilità di rimanere bloccati per la notte. O peggio, potremmo attraversare accidentalmente il confine non segnato, dove altri conducenti sono stati detenuti negli anni passati. Un frustrato Miller impreca sottovoce, amplificando la nostra ansia. Quindi, senza alcun preavviso, una tempesta di sabbia accecante ci frusta intorno.

Questa caccia al tesoro notturna, in uno dei paesaggi più isolati e aspri della terra, fa parte del Gazelles Rally, il più grande evento motoristico al mondo per sole donne. Con 160 squadre provenienti da 25 paesi (principalmente in Europa, Africa, Medio Oriente e Nord America), il duro viaggio di nove giorni attraverso il Sahara per raggiungere 57 bandiere, o posti di blocco, nel sud del Marocco, attira l’oro olimpico medaglisti, rockstar europee e sovrani africani, oltre a ragionieri, cameriere e ingegneri. Poco conosciuto negli Stati Uniti ma diffuso in Francia, il rally, giunto alla sua 24a edizione, è una dura prova di resistenza e forza mentale. Coppie di donne di età compresa tra 19 e 64 anni, 4×4, ATV e motociclette che noleggiano o spediscono oltreoceano, viaggio attraverso le montagne rocciose dell’Atlante, ripide dune di sabbia e vaste distese di terreno disabitato e craterizzato che è il più vicino possibile probabilmente arrivare alla guida sulla luna. (La quota di iscrizione, per lo più finanziata tramite sponsorizzazioni, è di $ 18,580 per squadra.) In sette villaggi del campo, l’evento offre anche una carovana itinerante chiamata Cuore delle Gazzelle, che fornisce servizi molto necessari agli abitanti locali del villaggio marocchino.

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Liz Johnson-Artur

A marzo, insieme a Miller e ai quattro team statunitensi in gara quest’anno, ho viaggiato da L.A. per raggiungere la linea di partenza, nel cuore del deserto. “Il rally parla di perseverare per esaurimento e estremo disagio, e avere la chiarezza mentale per capire le cose e andare avanti”, ha detto Miller quando mi ha invitato. Non avevo mai piantato una tenda, e avere un sacco a pelo nella sua custodia è stato il mio migliore noir dal mio primo pigiama party, ma forse il rally sarebbe stato il mio battesimo con il fuoco.

Ora, al nostro settimo giorno, con meno di un’ora di sonno la notte prima, so cosa intendeva Miller “perseverando per esaurimento”. I venti feroci improvvisamente si fermarono. “Tutti escono dalla macchina e cercano luci”, grida Miller. Siamo circondati da un profondo nero, tranne che per le stelle scintillanti, ma se riusciamo a individuare un barlume di fari, c’è una possibilità che gli altri concorrenti e la bandiera sfuggente che cerchiamo siano vicini. Sembra impossibile trovare una luce fioca nel cielo e dirigerci verso di essa, ma poi Miller dice “Vedo uno! Andiamo!” Abbastanza sicuro, quando ci facciamo strada in lontananza, incontriamo una dozzina di camion e un piccolo accampamento: ce l’abbiamo fatta. Un altro giorno completato. Mentre srotolano i nostri sacchi a pelo e passiamo intorno a una bottiglia celebrativa di pastis, guardo le donne e penso trionfalmente, Siamo così tosti, non abbiamo nemmeno bisogno di tende. Questo è il modo in cui viviamo ora.

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Liz Johnson-Artur

Il Gazelles Rally, ufficialmente conosciuto come il Rallye Aïcha des Gazelles, non è esattamente una gara. Invece di raggiungere il traguardo per primo, l’obiettivo è percorrere la distanza più breve tra i punti di controllo sparsi apparentemente a casaccio per centinaia di miglia, ovunque dai 750 per i vincitori di quest’anno a più di 3.000 per quelli che si perdono, retroilluminati da maestose montagne e infiniti cerulei cieli. (I piloti più esperti, come la prima squadra del 2014, la britannica Jeanette James e la francese Anne-Marie Borg, spostano anche i massi di lato, in modo che non debbano guidarli intorno, mantenendo il più vicino possibile a una linea retta.)

Ogni notte, quando le squadre tornano al campo centrale in costante movimento, dove cenano, riempiono i serbatoi di gas e visitano i meccanici sul posto, lo staff del rally fornisce le coordinate di latitudine e longitudine del primo checkpoint del giorno successivo. Il servizio di sveglia giornaliero è alle 4:00, con colazione e briefing sul terreno del giorno alle 5. Un’ora dopo, l’alba segnala l’ora di inizio, offrendo ai concorrenti la massima quantità di luce diurna. Camminando tra i posti di blocco – senza l’ausilio di telefoni cellulari o GPS vietati – e pregando di non spegnere una gomma o di rimanere bloccati in una duna, corriamo sull’adrenalina, inghiottiamo le razioni dell’esercito francese per la maggior parte dei nostri pasti e lottiamo contro tempeste di sabbia disorientanti.

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Non c’è stato alcun rallentamento nel rally. Quel primo giorno ci aveva gettato nell’intensità della competizione: la nostra penultima bandiera era nascosta su un valico di montagna crollato intimidatorio che persino Miller era riluttante a tentare, per paura di rimanere intrappolato. Dopo esserci ritirati lentamente e aver fatto il giro della montagna, abbiamo visto Jo Hannah Hoehn, 27 anni, e sua sorella di 26 anni, Susanah, i primi concorrenti di Del Mar, in California, a scendere il passo nella loro Range Rover Sport , si fanno strada attraverso la pianura rocciosa per raggiungere la bandiera. “Non posso credere che l’abbiano fatto!” Miller sussurrò reverentemente.

La mattina dopo, a 90 gradi, siamo entrati nelle dune per trovare almeno sei concorrenti che spingevano un furgone bloccato Isuzu D-Max, guidato da un’altra squadra americana, Rachelle Croft, 30 anni, e Rhonda Cahill, 34, due rimasta- mamme a casa da Bozeman, nel Montana. “Allez! Allez!“Le gazzelle francesi del gruppo hanno urlato (” Go! Go! “) quando il camion ha preso slancio e Croft ha schioccato la frizione. I concorrenti sono incoraggiati ad aiutarsi l’un l’altro quando sono in difficoltà, come quasi tutti lo saranno. è intorno, bisogna arrangiarsi: ad un certo punto, la Francia di Florence Pham e il senegalese Syndiely Wade hanno trascorso ore a piazzare le rocce strategicamente davanti al loro veicolo per costruire una strada di fortuna per scalare una ripida montagna rocciosa.

Il settimo mattino, dopo aver osservato Miller e le altre gazzelle gestire abilmente i loro veicoli, navigare e trovare la loro via d’uscita da crisi dopo crisi, non mi sento più soddisfatto di stare in disparte. Sarebbe facile rimanere sul sedile del passeggero, ma qual è il divertimento in questo? Non mi sono dato la possibilità di salire e fare qualcosa. Così dico a Miller che sono pronto a fare il mio primo tentativo di navigazione e passare le prossime ore dirigendo erroneamente il Pajero attraverso lo stesso letto asciutto del fiume, avanti e indietro, alla ricerca di un posto di blocco. La disidratazione, un fatto inevitabile della vita di rally anche se stiamo viaggiando con l’acqua, gioca brutti scherzi agli occhi: gli alberi sembrano umani; le rocce sembrano macchine. Cresciamo disperati mentre salto ripetutamente per misurare con la mia bussola e cerco di abbinare dune e montagne indistinguibili alle linee sulla mappa. La terra sotto di noi appare simultaneamente rocciosa e piatta, un’illusione ottica che mi porta a non avvertire Miller di una brusca caduta, facendo sì che i nostri fotografi colpiscano la testa, forte, sul tetto del SUV. “Tutto è facile da confondere quando sei stanco”, dice Miller. “Pensi che sia laggiù?” chiede, indicando una massa di dune alla nostra sinistra. “No”, dico. “Vediamo,” risponde Miller, guidandoci a sinistra e alla bandiera. Sono seccato con me stesso, ma orgoglioso di non aver esitato dalla sfida. Fallire velocemente è imparare velocemente, e non lo farò neanche senza provare.

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Liz Johnson-Artur

Il giorno seguente, dopo la nostra straziante ricerca lungo il confine algerino per il campeggio, mi sveglio sotto un sole arancione in basso nel cielo e decido di riprovarci. Troppo spesso, mi rendo conto, ho aspettato il momento perfetto o per più preparazione e ricerca prima di entrare. Ma la manifestazione non funziona così. La maggior parte di queste donne sono piloti amatoriali, capiscono le regole al fianco dei loro compagni di squadra e io voglio disperatamente essere anch’io una gazzella. Dato che dobbiamo sgonfiare i nostri pneumatici per aiutarci a guidare nella sabbia, annuncio che mi prenderò cura di loro mentre imballiamo il Pajero all’alba, con grande sorpresa di Miller. Dopo una breve lezione, passo tutto il giorno saltando dalla macchina con il calibro della gomma e la pompa, gonfiando e sgonfiando le gomme a seconda della pressione del terreno per la sabbia, di più per il terreno più rock. Catturando il mio riflesso, irriconoscibile da una settimana prima, nello specchietto laterale, mi piace il nuovo me autosufficiente.

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“La manifestazione ha un modo di distribuire lezioni di vita”, dice Miller. Nove giorni impegnativi nel deserto amplificano le tue debolezze, le tue fobie e le tue ansie, costringendoti ad affrontarle. Ho iniziato l’avventura incerto se potessi stare all’aria aperta; alla fine, sono un esperto lanciatore di tende e uso una bussola come un esploratore del XV secolo. So leggere una mappa complicata e sono orgoglioso della sporcizia sul mio viso e della sabbia negli stivali. Sono meno preoccupato di cosa potrebbe andare storto, o se ho tutte le risposte; Sono più sicuro che riuscirò a capire le cose al volo. Soprattutto, come molte gazzelle ispiratrici intorno a me che tornano spesso alla manifestazione ancora e ancora, ho imparato a trovarmi nel bel mezzo del nulla.

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